Реакция Абдергальдена основана на определении в крови вырабатываемых организмом «оборонительных ферментов» открытых автором в 1909 году. В соответствии с теорией Эмиля Абдергальдена, строго специфичные ферменты появляются при попадании в кровь веществ, в норме в ней не встречающихся (в этом смысле оборонительные ферменты напоминают по своему действию антитела).

Как предполагалось, патология того или иного органа приводит к попаданию в кровяное русло специфических для данного органа белков, а против них вырабатываются ферменты. Следовательно, опираясь на наличие в сыворотке крови ферментов, расщепляющих определённые ткани, можно было бы диагностировать некоторые заболевания и определять локализацию патологического процесса. Например, при инфекциях могут появляться ферменты, расщепляющие определённый вид микробов, при опухолях — расщепляющие ткани данного вида новообразований и т. п.

Наиболее часто реакция Абдергальдена использовалась для установления беременности — попадающие в в кровь микрочастицы плаценты в соответствии с теорией должны вызывать появление в крови расщепляющих их белки ферментов.

Реакция, предложенная Абдергальденгом в 1910 году вначале вызвала у медиков большой интерес, но быстро утратила свою значимость, так как часто давала ложноположительные результаты, а также в результате критики, отрицавшей возможность появления в крови специфических оборонительных ферментов.